维珍银河推迟引进第二艘亚轨道宇宙飞船

华盛顿——维珍银河的第二架亚轨道航天飞机不会按原计划在 2023 年投入使用,因为公司要求公司人员既要让第一架航天飞机复飞,又要开始研制下一代飞行器。

在 11 月 3 日的财报电话会议上,维珍银河首席执行官迈克尔·科尔格拉齐尔(Michael Colglazier)表示,该公司正在“优先考虑我们的资源”,以使其 SpaceShipTwo 飞行器 VSS Unity 在 2023 年第二季度重新投入使用,同时加大设计工作。 Delta 级车辆计划不早于 2025 年底开始飞行。

他说,这些努力“可能会影响我们第二艘宇宙飞船 VSS Imagine 的工作步伐,我们正在重新评估其进入商业服务的时间表。” 后来在电话会议中,他排除了在明年年底之前准备好这辆车的可能性。 “我们不会在 23 年参加 Imagine 的商业飞行。”

该公司于 2021 年 3 月宣布了与 VSS Inspire 一起开发 VSS Imagine 作为两款“Spaceship III”车辆中的第一款的计划。 这些飞行器看起来与 VSS Unity 相似,但在设计上进行了改进以减轻重量,使它们能够搭载 6 名乘客而不是 Unity 上的 4 名乘客,并实现更高的飞行率。 在宣布这一消息时,该公司表示,Imagine 的飞行测试将于当年夏天晚些时候开始。

然而,Imagine 的工作因完成 Unity 飞行测试的努力而被推迟,然后在 2021 年 7 月将公司创始人 Richard Branson 运送到太空后,与 WhiteKnightTwo 运载机 VMS Eve 一起进行了大规模翻新。 同时,该公司一直在将更多的资源投入到三角洲级航天飞机和下一代舰载机的设计上。

维珍银河在 8 月的上一次财报电话会议中表示,预计到 2023 年第四季度,Imagine 将投入商业服务,这比 2023 年年中更早的日期有所延迟。 该公司已经推迟了第二辆车 Inspire 的工作。

Colglazier 说,延误与公司最有经验的工程师的需求有关,他们正在从事 Unity 和 Eve 或 Delta 级设计工作。 “他们需要的不仅是工程师,他们还需要对我们现有船只拥有最多历史的工程师,而这是一种有限的资源,”他说。 “我们需要确保将那些经验丰富的工程师集中在这两件事上。”

他说,Imagine 投入使用的时间表将取决于公司在其他努力方面取得的进展以及“我们能够多快将人们拉回”Imagine。

虽然维珍银河的长期努力是建立一支 Delta 级的车队,但 Imagine 在中期内对创收很重要。 想象一下,能够搭载 6 人,每月飞行两次,每月搭载的人数将是 Unity 的三倍,Unity 每月可以飞行 4 人。

Colglazier 表示,该公司仍按计划在 2023 年第二季度恢复 Unity 的商业飞行。他说,航天飞机本身的工作已经完成,而对 Eve 的升级将于本季度晚些时候在莫哈韦的公司设施完成,加利福尼亚。 Eve 将在 1 月初准备好返回飞行,并在此后不久返回新墨西哥州的美国太空港。

一旦 Eve 返回太空港,它将支持 Unity 的滑翔飞行,然后是与公司人员一起进行的动力试飞。 然后它将为意大利空军进行一次飞行,然后在 2023 年第二季度开始私人宇航员的飞行。

维珍银河已经“结束了我们最初的 1000 个座位的销售工作”,在将一些座位转移给旅行社 Virtuoso 以出售并保留一些用于研究之后。 该公司于 11 月 3 日宣布与商业空间站开发商 Axiom Space 达成协议,将执行一项暂定于 2023 年进行的微重力研究和训练任务,训练一名 Axiom 宇航员以完成后续的轨道任务。

Colglazer 表示,他预计该公司将在明年 Unity 开始商业航班后重新开始售票。 不过,他补充说,该公司积压的客户“即将进入四年”。

维珍银河报告第三季度净亏损 1.46 亿美元,收入为 767,000 美元。 截至第三季度末,该公司手头有 11 亿美元的现金和等价物。