世界上最大的射电望远镜之一正在寻找来自地外文明的信号

突破聆听,一个寻求外星智能证据的私人资助项目,已经开始在南非的 MeerKAT 射电望远镜阵列上运行。 在接下来的两年里,该团队将搜索超过 100 万颗附近的恒星,将观测到的目标数量扩大 1000 倍。

“我很高兴能够使用世界上最灵敏的望远镜之一搜索技术签名,”Breakthrough Listen 的 MeerKAT 项目科学家 Cherry Ng 博士说。 “MeerKAT 将使我们能够检测到类似于地球上最亮的无线电信标的发射器,距离可达 250 光年。”

该范围内大约有 260,000 颗恒星。 对于更远的恒星,搜索变得更加困难,但仍有机会检测到来自遥远来源的信号。

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寻找外星智能 (SETI) 的地位并不令人羡慕,因为它很少获得政府研究经费。 自 1993 年取消其计划中的高分辨率微波调查以来,NASA 在很大程度上避免了 SETI 研究。SETI(有时是不公平的)与阴谋论的联系偶尔掩盖了它回答人类可能提出的最大问题之一的潜力:我们是否独自在宇宙中?

但近年来,来自亿万富翁朱莉娅和尤里米尔纳的私人资助推动了 SETI 的发展。

Breakthrough Listen 使用美国的 Green Bank 望远镜和澳大利亚的 Parkes 望远镜等进行操作。 MeerKAT 是最新添加的。 MeerKAT 的 64 个天线阵列可以看到比 Green Bank 望远镜大 50 倍的天空区域,使其成为测量附近银河系附近大片区域的绝佳工具。

重要的是,MeerKAT 上的 Breakthrough Listen 软件使他们能够以“共生模式”运行,这意味着他们可以搭载在望远镜上,并且可以在不干扰其他天文学家的观察时间的情况下搜索技术签名。

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MeerKAT 阵列的一部分的航拍照片。 图片来源:南非射电天文台 (SARAO)。

“如此大的视野通常包含许多恒星,这些恒星是有趣的技术特征目标,”Breakthrough Listen 的首席研究员安德鲁·西蒙博士说。 “我们的新超级计算机使我们能够结合来自 64 个碟形天线的信号,以出色的灵敏度对这些目标进行高分辨率扫描,所有这些都不会影响使用该阵列的其他天文学家的研究。”

Breakthrough Listen 将使用 MeerKAT 观测的首批目标之一是 Proxima Centauri,这是一颗附近的恒星,在宜居带内有两颗已知的岩石行星。

天文学家对是否存在技术文明有不同的看法。 一个营地表示,如果他们在那里,我们早就看到了。 这是费米悖论的前提,它提出生命可能在宇宙的其他地方很常见,所以奇怪的是我们还没有看到任何生命。 著名的德雷克方程于 1961 年制定,试图从数学上将费米悖论提炼为在其他地方寻找生命的具体概率。

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德雷克方程。 N = 银河系中可能与之通信的文明数量; R? = 我们银河系中的恒星形成率; fp = 拥有行星的恒星数量; ne = 每颗恒星可以支持生命的行星数量; fl = 实际发展生命的行星数量; fi = 拥有智慧生命的行星数量; fc = 释放可检测技术特征的文明比例; L = 这些文明释放可检测信号的时间长度。

到目前为止,还没有外星人的迹象。 偶尔的怪事,比如“哇! signal’ in 1977, 在后续研究中未能重复。 这些奇怪的事情充其量只是不确定的暗示,表明那里还有其他东西。 或者,它们经常被证明是来自地球其他地方的信号,被误解为起源于外星。

Breakthrough Listen的前提是不看就得不到答案。 MeerKAT 的强大功能将使搜索更加彻底。 只有时间才能证明他们找到了什么,或者找不到什么。

正在使用南半球最大的射电望远镜进行地外信号搜索” NRF/SARAO。

特色图片:艺术家对南非 MeerKAT 望远镜的印象,以及 Breakthrough Listen 计算集群扫描天空以寻找来自外星智能的可能信号(表示为二进制代码)。 图片来源:Danielle Futselaar/Breakthrough Listen/SARAO。