美国宇航局宣布洞察号火星任务结束

华盛顿——在航天器的功率水平下降到无法再与地球通信的程度后,美国宇航局正式结束了 InSight 火星着陆器的任务。

NASA 于 12 月 21 日宣布 InSight 连续错过了两次通信会议,这是该机构在 11 月设定的宣布任务结束的门槛。 工程师总结说,缺乏通信是在航天器的电池耗尽之后发生的,这种情况称为“死总线”。

该机构于 12 月 19 日表示,在三天前与地球进行了预期的通信后,InSight 于 12 月 18 日错过了计划中的第一次通信会议。NASA 没有透露第二次错过的通信会议的时间安排。 该机构将在一段时间内继续监听着陆器的任何传输,但在一份声明中表示不太可能再次收到它的消息。

自去年以来,项目负责人一直在密切监测航天器的功率水平,因为灰尘积聚在航天器的太阳能电池阵列上,减少了它们可以产生的功率。 这些阵列在任务开始时产生 5,000 瓦时的功率,但在 2021 年 6 月降至仅 700 瓦时。截至 12 月 12 日,功率水平已降至 285 瓦时。

工程师们进行了多次尝试,试图清除积聚的灰尘,包括使用着陆器的机械臂铲起风化层并将其倾倒在阵列附近,让一些风载粒子从阵列上反弹,并在此过程中清除灰尘。 这个过程称为突变,确实略微提高了阵列的功率水平,但这不是一个长期的解决方案。

InSight 于 2012 年被选为 NASA 探索系列行星科学任务的一部分,于 2018 年 11 月降落在火星上,远远超过了它的一个火星年或 687 个地球日的主要任务。 航天器携带了两个主要仪器:地震仪和热流探测器,旨在帮助科学家了解地球的内部结构。

地震仪运行良好,在任务期间记录了 1,300 多次“火星地震”。 然而,设计用于钻入地表最深达 5 米的热流探头卡在了地表下方,因为尽管付出了巨大的努力来锤击或将探头推入更深的深度,但它无法获得土壤的牵引力。

“热通量实验实际上确实回归了科学。 它没有得到我们想要得到的热流测量值,但它确实得到了很多其他真正伟大的科学,”喷气推进实验室 InSight 的首席研究员 Bruce Banerdt 在 12 月 12 日关于任务的谈话中说在美国地球物理联合会 (AGU) 秋季会议期间。 这包括测量土壤的机械特性和热导率。

除了这两种主要仪器外,InSight 还携带了其他几种有效载荷,包括工程传感器、一台摄像机和一套气象仪器,这些仪器提供了 Banerdt 所说的“前所未有的完整气象数据集”,例如压力和风速,用于更多比一个火星年。

JPL 主任劳里·莱辛 (Laurie Leshin) 在一份声明中说:“InSight 远不止名副其实。” “作为一名毕生致力于研究火星的科学家,看到着陆器取得的成就令人激动,这要感谢全球各地的整个团队帮助这项任务取得成功。”

InSight 继续收集地震数据直到任务结束,尽管有限的电力意味着地震仪一次只能运行八小时,之后它会休息三天为电池充电。 Banerdt 在他的 AGU 演讲中说,这加速了任务的结束。 “我们决定在火星上收集数据是我们来到这里的原因,所以即使我们可以延长任务的寿命,但如果你得不到任何数据就没有任何意义。”

在那次谈话中,他承认任务已经进入最后几周,因为它的功率水平下降了。 他说,他进入预测任务结束的“死池”是在 1 月 30 日,“这比项目中的大多数人都晚,但我们会看到会发生什么。”

到 2020 年底其主要任务结束时,NASA 在 InSight 上花费了 8.138 亿美元,包括航天器、发射和操作。 提供地震仪和热流探测器的法国和德国花费了大约1.8亿美元。

“InSight 确实不是一个非常自命不凡的任务。 这是一种悠闲的使命。 这是一种失败的任务,”Banerdt 在他的 AGU 演讲中说。 “我花了大约 20 年的时间试图说服人们这是一项值得去做的任务,我认为 InSight 已经证明它绝对值得去做。”