太空旅游业陷入亿万富翁阶段

理查德·布兰森 (Richard Branson) 周日对太空的奢侈短途旅行标志着新太空时代的曙光——对于少数能负担得起的人来说。 杰夫·贝佐斯(Jeff Bezos)将于下周二开始类似的旅行,届时他将与其他三人一起乘坐他的公司 Blue Origin 进行首次载人飞行。 这两位亿万富翁正在验证他们公司为旅游量身定制的火箭,他们说,他们实现了一生的梦想,以短暂体验太空。

但维珍银河周日的任务证明了,贝佐斯的飞行也将同样表明,空间几乎是开放的,不是对你我或普通大众开放,而是对更多亿万富翁开放。

向大众开放宇宙并使太空旅行正常化是公司及其亿万富翁支持者多年来一直瞄准但尚未实现的目标。 除了将富人送上太空之外,还有经济潜力:科学家的微重力研究以及更远的目标——大陆之间的快速运输。 这就是他们通过这些华丽的航班销售的愿景; 曾经是政府宇航员独有的,太空旅行也可能是其他所有人的事情。

“那是梦想吧? 那个空间不再只是美国宇航局的专利,”负责监督 SpaceX 载人龙飞船宇航员太空舱开发的美国宇航局载人航天主管凯西·卢德斯 (Kathy Lueders) 在 4 月的新闻发布会上说。 “我的意思是,我认为这就是我们正在努力做的事情……我们希望您希望拥有如此多的客户,以至于在某一时刻,价格点会降低到可以访问它。 一开始很艰难。”

在这个开始阶段,在新太空技术的高成本推动下,飞向太空的价格仅为超级富豪。 维珍银河公司推出的理查德布兰森是验证其闪亮的六座太空飞机 SpaceShipTwo 的最后关键测试任务之一,但它也是一场精心策划的营销活动,包括华丽的宣传视频、鼓舞人心的演讲和一场流行音乐会,所有旨在帮助吸引更多关注和更多客户。

为了实现他们自己版本的布兰森梦想,客户必须至少支付 250,000 美元的座位(该公司已经预订了大约 600 名乘客)。 而现在,25 万美元的价格是市场上最便宜的选择。 Blue Origin 的 New Shepard 火箭的座位价格可能更高。 如果你想进入轨道几天,乘坐 SpaceX 的 Crew Dragon 太空舱至少会让你花费 5500 万美元(这也可能更高;SpaceX 尚未公开确认实际价格)。

虽然布兰森和贝索斯的太空飞行标志着他们太空旅游业务的关键时刻,但太空行业还远不能为其他公众提供服务。 为了到达那里,他们必须清除几个障碍:这些火箭能否可靠地让人类顺利执行多项任务? 如果出现故障,例如致命事故,市场能否在声誉受损的情况下继续生存? 有人可以像预订昂贵的航班一样购买太空机票吗(而不仅仅是超级富豪)?

然后是舆论法庭,可能很难拉拢。 贝索斯、布兰森和埃隆马斯克的太空野心被批评为亿万富翁在有地方和原因可以更好地利用这些资金的情况下将资金投入激情项目的另一个例子。 仅美国就在与巨大的财富不平等、难以获得医疗保健和快速变化的气候以及其他问题作斗争,这些问题与太空旅游相结合,使这项活动在许多人看来显得无礼自私。 随着私人太空竞赛的升温,亿万富翁的主要批评者、参议员伯尼·桑德斯 (I-VT) 重申了这一点。 “在地球上,在这个星球上最富有的国家,我们有一半的人靠薪水过日子,人们努力养活自己,努力看医生——但是,嘿,世界上最富有的人都在外太空!, ”他在三月份发推文。

“我能理解,”布兰森谈到像参议员桑德斯这样的批评时说, 在晚间秀上发言 7 月 14 日与斯蒂芬科尔伯特。 “但我认为他们可能没有充分了解太空对地球的作用。” 与其他太空倡导者一样,布兰森指出了太空投资已帮助推动成为主流的技术,例如连接到智能手机的 GPS 功能、天气跟踪服务或气候变化研究以及近地轨道卫星的气候变化研究和建模。 其中许多投资来自公共基金——目前尚不清楚仍处于起步阶段的私人太空旅游业可能会产生哪些衍生发展。

只要航天工业依赖亿万富翁的资金为亿万富翁(和百万富翁)客户建造航天器,这种认为这是超级富豪的爱好的看法将不可避免地存在。 “我们必须应对这样一个事实,即试图赚更多钱的亿万富翁现在是太空部门的公众形象,”安全世界基金会的董事布赖恩威登说。

SpaceX Falcon-9 火箭和载人龙飞船从卡纳维拉尔角发射升空,将宇航员送往国际空间站

给新兴行业换脸本身并不罕见。 Charles Lindbergh 是第一位独自飞越大西洋的飞行员,他在 1920 年代和 1930 年代帮助推动了商业航空的发展。 与 20 世纪末台式计算机诞生之初的史蒂夫·乔布斯或比尔·盖茨一样。

这些行业也有质疑者和批评者。 美国对莱特兄弟建造的早期飞机持怀疑态度,高级军事官员认为航空是一种时尚。 “任何坚持下去的人要么疯了,要么就是个该死的傻瓜,” 美国海军上将威廉·A·莫菲特 (William A. Moffett),后来在海军航空局领导下从事航空业。 1943 年,当计算机是房间大小的巨大物体时,IBM 的董事长 Thomas Watson, 嗤之以鼻 发挥他们的潜力:“我认为可能有五台计算机的世界市场。”

航班变得司空见惯。 计算机变得更便宜且使用更广泛。 科技和航天工业分析公司 BryceTech 的首席执行官 Carissa Christensen 指出,在计算机发展的每个阶段,人们都找到了使用它们的新方法,因为它们可以进入更多市场和更广泛的消费者。

亚马逊首席执行官杰夫贝索斯介绍蓝色起源 新谢泼德系统

Christensen 说:“随着公司从开发能力和测试它的过程到常规运行它,将会有一个相当大的学习曲线。” 太空旅游可能会遵循与计算机或飞机相同的路径,但不能保证它会成功。 部分原因是,没有单一的解决方案可以降低将人类送入太空的成本。 今年早些时候,维珍银河推出了专为快速生产而设计的新版 SpaceShipTwo,表明它正准备应对其庞大的客户积压并重新开放机票销售,自 2014 年试飞期间发生致命事故以来,该机票销售已关闭。 (布兰森在周日的飞行中出现也向客户保证了这艘船是安全的。)马斯克正专注于通过 SpaceX 的 Starship 提高火箭燃料效率,这是一种完全可重复使用的发射系统,正在开发以削减将人类送入太空的成本。

但同样,这些下一代价格究竟是什么仍然是个谜。 马斯克并没有说乘坐 Starship 的潜在乘客要花多少钱。 维珍银河还没有说明它计划为新的太空飞机 SpaceShipThree 收取多少票价,就像蓝色起源一样,它没有透露其新谢泼德的价格。

目前,您要么必须有才华(由亿万富翁亲自挑选),要么幸运地预订其中一个火箭而无需支付高昂的价格。 抽奖活动,就像维珍银河计划做的那样,并向买不起座位的太空爱好者捐赠座位,让公众梦想正常化、低成本的太空旅行仍然存在,而行业则竞相寻找降低价格的正确方法。 “我认为在任何竞争激烈的市场中,你都会看到产品改进和/或价格下降,”克里斯滕森补充道。

竞争才刚刚开始,其他公司正试图涉足太空旅游。 总部位于德克萨斯州的 Axiom Space 计划建造一个私人空间站,并安排私人乘坐 SpaceX 的 Crew Dragon 太空舱。 总部位于加利福尼亚的发射公司 Rocket Lab 正在开发一种新火箭,该公司计划上市,旨在未来将人类送入太空。 波音公司的 Starliner 太空舱也旨在将私人宇航员运送到空间站。

目前,不知道哪一个会成功——如果他们中的任何一个这样做的话。 目前,太空旅游仍处于亿万富翁现金控制的阶段。 这个行业是否能够走出奇观并发展成为更成熟的东西,将不再取决于贝索斯或布兰森是否实现了他们儿时飞向太空的梦想,而更多地取决于降低制造火箭的成本——以及我们为飞行而付出的代价他们。


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