美国宇航局确认 InSight 即将结束

华盛顿——项目官员 5 月 17 日证实,随着航天器的功率水平继续下降,NASA 的洞察号火星着陆器任务可能会在今年年底结束。

在关于自 2018 年 11 月以来一直在火星表面进行的任务的简报中,项目负责人表示,随着航天器的两块太阳能电池板的输出量下降到临界水平以下,科学操作可能会在 7 月结束。 季节性变化导致大气中尘埃含量增加,加剧了电力下降。

在接下来的几周内,控制器将开始关闭一些科学仪器,同时将着陆器的机械臂置于“退休姿势”,并将其上的摄像头对准着陆器的主要仪器,即地震仪。 该地震仪在任务的大部分时间里一直在持续运行,今年夏天将转为间歇运行以节省电力,然后在今年夏天晚些时候完全关闭。

InSight 副项目经理凯西娅·萨莫拉·加西亚 (Kathya Zamora Garcia) 表示,地震仪的关闭可能会在 7 月初至中旬结束,这将结束着陆器的科学运行。 该项目预计将保持断断续续的联系,包括偶尔从相机拍摄的图像,直到今年年底功率水平降至完全运行所需的水平以下。

该时间表存在一些不确定性,包括希望着陆器能够运行更长时间。 JPL 洞察号首席研究员布鲁斯·班纳特 (Bruce Banerdt) 说:“我们处于一个前所未有的运营体制中。” “随着功率下降,我们实际上并不确定航天器的性能到底有多好。 它几乎在火星上的每一个转折点都超出了我们的预期。 它可能会持续更长的时间。”

一段时间以来,该项目一直在警告说,随着着陆器太阳能电池板上的灰尘继续积聚,功率水平将会下降,并使任务处于危险之中。 班纳特在 2 月份的一次咨询委员会会议上表示,到今年年底,功率水平将低于运行科学仪器所需的水平,并低于着陆器本身的“生存能力”。

Banerdt 和其他人曾希望通过“清洁活动”来清除面板上的灰尘,例如尘卷风或阵风。 这些面板在火星着陆时每天产生 5,000 瓦时的能量,但现在只产生十分之一。 即使是适度的清洁活动也可以增加足够的功率水平以保持任务运行。

工程师们尝试了其他方法来清洁太阳能电池阵列,使用机械臂将风化层舀起并将其放在阵列附近,让风吹起谷物并将它们从阵列上反弹,在此过程中震荡松散的积尘。 这创造了暂时的动力提升,加西亚说,这使着陆器仪器的运行时间再延长了四到六周。

班纳特说,回想起来,他希望着陆器有某种机制来清除阵列上的灰尘,但这是为了使任务符合发现计划的成本上限而做出的权衡之一。 “如果我们把更多的钱投入太阳能电池板,我们投入科学仪器的资金就会减少,因此我们试图找到合适的平衡点,”他说。

尽管它即将消亡,但美国宇航局称 InSight 是成功的,其运作远远超出了其火星一年的主要任务。 即使它的主要仪器之一,热流探测器,由于仪器设计者根据在地球上其他着陆点看到的情况没有预料到土壤条件,无法按计划钻入地表,但仍进行了评估。

这一成功包括 5 月 4 日着陆器测量到的最强“地震”,估计震级为 5 级。Banerdt 说,科学家们仍在分析数据,试图查明地震的来源,这似乎在已知断层之外区。

“球队真的没有太多的厄运和沮丧。 我们仍然专注于操作航天器,”他补充说。 “我们仍在研究怎样从中获得最大的科学性。”

如果清洁活动清除阵列上的灰尘,该项目不排除明年尝试恢复与 InSight 的联系。 美国宇航局最近对行星任务的高级审查发现,在着陆点冬季过后的 2023 年年中这样做的可能性很小。

“火星环境非常不确定。 我们不知道会发生什么,”加西亚说,并计划进行沟通以防万一。 “我们会听的。”