Firefly 为第二次 Alpha 发射做准备

华盛顿——萤火虫航空航天公司正准备在 8 月底或 9 月初第二次发射 Alpha 火箭,希望一次成功的任务能够为公司的活动带来“一步改变”。

第二枚 Alpha 火箭目前在该公司位于加利福尼亚州范登堡太空部队基地的发射场,该公司正在为发射做最后准备。 第一颗 Alpha 火箭于 2021 年 9 月从那里发射,但由于其中一个第一级发动机在升空后不久关闭,因此未能进入轨道。

“我们的目标是在未来 45 到 60 天内能够发射,”萤火虫临时首席执行官彼得舒马赫在最近的一次采访中说。 “在这一点上,范围的可用性确实有待解决。”

他说,火箭本身已经准备好飞行,除了进行湿装彩排和静态点火测试,他说这将在发射后两周内完成。 该公司正在等待美国联邦航空管理局的发射许可证,而这又取决于对火箭新碎片模型的批准。

当靶场启动其飞行终止系统时,第一枚 Alpha 火箭在飞行中爆炸后,修正后的碎片模型就出现了。 主要由碳复合材料制成的火箭碎片落在射程之外,包括附近社区,但没有报告损坏。

“我们有成为有史以来第一个被终止的大型复合火箭的不幸先例,”他说。 以前的碎片模型,包括用于那次飞行的模型,都是基于金属火箭的。 “因此,当我们确实终止时,有些部分超出了该模型的预测范围。”

舒马赫说,萤火虫一直在与美国联邦航空局和一个未透露姓名的第三方合作,开发一种改进的碎片模型,以更好地处理复合材料。 修改后的模型现在符合首次发射时的行为,正在等待 FAA 和 Western Range 的最终批准。

一旦模型获得批准并获得许可证,萤火虫将在范登堡等待发布机会。 舒马赫表示,公司将不得不解决一些政府计划的发射任务,例如国家侦察机的 Delta 4 Heavy 发射 Office 有效载荷。 “如果他们不动,我们可能会考虑在 9 月的第一周或第二周推出,”他说。 “如果这些政府发射因任何原因被推迟,我们可能会潜入八月的最后一周。”

他说,除了纠正导致首次发射失败的发动机问题外,该公司还对整体制造采取了更严格的方法。 “这是为了确保第二次飞行,即坐在那里的产品,是我们可以生产的绝对最好的产品,”他说。 “这种严谨性真的有什么不同,让我们相信我们认为第二次飞行将会成功。”

未来的发射和美国宇航局

如果即将推出的产品成功,萤火虫计划今年再推出一款产品。 根据 2020 年 12 月授予的风险级发射服务 (VCLS) 示范合同,NASA 的一项任务价值 980 万美元,最早将于 11 月将一组 NASA 立方体卫星送入轨道。

舒马赫表示,该公司计划在 2023 年进行多达 6 次发射。为了实现更高的飞行率,该公司正在执行“精益制造活动”,并与其供应链合作以确保外部组件的稳定供应。 “只要确保我们领先于长期订单,”他说,“并确保我们的内部制造尽可能精益并能够满足我们需要的速度。”

一个变化是该公司将建造火箭以满足时间表而不是特定任务。 “我让公司意识到我们需要每两到三个月制造一枚火箭,”他说。 “我让业务开发团队去出售那枚火箭。 因此,无论我们是否有付费客户,我们都会准备好火箭。”

该公司认为,这种方法可以帮助它赢得业务,例如美国太空部队正在竞争的战术响应太空 3 任务,以便在短时间内发射有效载荷。 “这将要求我们周围有一个火箭,”他说。

Firefly 也正在加入美国宇航局的小型发射合同。 尽管获得了 VCLS 奖项,但该公司并不是 NASA 在 1 月份为其风险级收购专用和乘车共享 (VADR) 合同而选择的十几家发射供应商之一,这使他们有资格竞争未来的 NASA 小卫星发射。 VADR 的 NASA 采购来源选择声明仅表明该机构的采购合同官认为 Firefly 没有资格获得奖励。

舒马赫表示,这是由于美国外国投资委员会 (CFIUS) 去年 12 月提出的要求,该公司的最大股东、乌克兰出生的企业家 Max Polyakov 剥离了他在该公司的股份。 波利亚科夫在 2 月将其在该公司的股份出售给了 AE Industrial Partners。

“当 CFIUS 发生时,我们被迫停止与 NASA 的所有谈判,”他说。 “一旦我们克服了 CFIUS 问题,该公司就重新与 NASA 就 VADR 进行了接触。 在过去的几个月里,我们一直在与他们进行谈判,最终能够重新签订合同。”

美国国家航空航天局, 在 7 月 1 日的采购文件中,宣布打算将 Firefly 添加到 VADR 合同车辆中,并表示只有另一家能够发射重量在 500 到 1,000 公斤之间的有效载荷的公司在合同上。

公司领导

AE Industrial Partners 的合伙人舒马赫于 6 月 16 日成为临时首席执行官,此前一直担任首席执行官的汤姆·马库西奇 (Tom Markusic) 在留在董事会期间辞去首席技术顾问一职。

舒马赫表示,公司正在迅速寻找永久替代人选,聘请猎头公司光辉国际来寻找潜在候选人。 其中一些候选人的面试已经开始。 “我们的目标是在 7 月底前选出理想的 CEO,然后在 8 月中旬的某个时间就位。”

在他经营 Firefly 的短暂时间里,他说他对公司和更广泛的发射行业有了更好的了解。 “我学到的越多,我对 Firefly 所处的位置就越兴奋,”他说,并引用了该公司的技术和成熟度。 “一旦我们在这次飞行中展示了我们的技术,我认为市场将会看到我所看到的我们相对于我们的竞争对手的位置,并对我们在过去一年中悄悄地所做的事情印象深刻。”