Rocketlab将此引擎发送到太空然后取回它:一项新的测试表明它仍然可以正常工作

从天而降的卢瑟福发动机正在成功测试。 学分:火箭实验室

可重复使用的火箭发动机最近风靡一时,即使美国宇航局不断推迟阿尔忒弥斯一号任务尝试使用不可重复使用的技术发射。 实际上,显着降低启动成本的唯一方法是重复使用引擎,而不是每次都从头开始构建它们。 另一家小型初创公司 RocketLab 已成功重新测试了一枚已在太空中飞行的火箭。

众所周知,SpaceX 已经多次将其猛禽发动机送入太空,并在此过程中成为头条新闻。 但它并不是唯一一家雄心勃勃地重复使用其火箭的公司。 RocketLab 制造了一个小得多的火箭,称为电子,现在也一直在关注这个里程碑。

早在 5 月,该公司就登上了头条新闻,当时它用直升机从空中捕捉火箭级的壮观表演。 这当然是 SpaceX 以前从未做过的事情——事实上,该公司甚至很难在船上使用网来捕捉整流罩。

然而,RocketLab 的直升机捕获只是获得可重复使用火箭的多阶段过程中的第一步。 第一次测试最终迫使直升机将火箭抛入海中,并被一艘船捞起。

海水具有腐蚀性,对在其中放置时间过长的任何金属都是有害的。 任何触及它的航天系统都必须进行重大翻新,所以如果你打算重复使用火箭,最好不要把它放在饮料中。

火箭实验室的电子火箭从新西兰发射台升起。 学分:火箭实验室通过 Twitter

那么,为什么 RocketLab 不像 SpaceX 那样将火箭降落在垫子上呢? 简单的答案是尺寸差异。 Electron 完全堆叠后重达 12 吨,只能将约 300 公斤的重量发射到 LEO 中,而猎鹰 9 号即使降落在无人驾驶飞船上也能举起约 17,000 磅。

这两种火箭在功率方面完全不同,这种尺寸差异使猎鹰 9 号能够携带足够的燃料直立降落在垫子上,而不会包含太多的承载能力。 另一方面,携带足够的燃料垂直降落在垫子上意味着 Electron 将没有足够的空间容纳其有效载荷。 然而,每次发射电子只需要大约 740 万美元,而且随着火箭可重复使用,这个价格预计会下降。

该公司向这个方向迈出了一步,它试射了 5 月份被捕获然后倾倒在海洋中的火箭。 它经历了一些翻新,所有返回的火箭都必须这样做。 但之后,它以优异的成绩通过了所有静态点火测试,包括产生足够的推力进入轨道,并通过了新建的卢瑟福发动机(电子背后的发电厂)的所有标记。

UT 视频描述了 RocketLab 捕获的火箭发动机,该发动机刚刚经过成功的重新测试。

这对公司和整个私人航天业来说都是好消息。 接下来是完成直升机捕获而不必将其放入海洋,然后继续重复使用已经进入太空的火箭。 该公司还有很多事情要做,但很快,由于更多可重复使用的火箭,发射成本似乎会进一步下降。