NASA 和 SpaceX 研究可能的私人哈勃服务任务

夏威夷基黑——美国宇航局和 SpaceX 公司于 9 月 29 日宣布,他们将研究一个概念,即派出载人龙飞船以重新推进并可能为哈勃太空望远镜提供服务,以延长其寿命。

在提前几个小时通知的简报中,NASA 和 SpaceX 官员以及亿万富翁私人宇航员贾里德·艾萨克曼(Jared Isaacman)宣布了一项没有资金的太空法案协议,以探索使用载人龙飞船至少重新提升哈勃轨道的可能性。 该协议是在 SpaceX 就该概念与 NASA 接洽后达成的。

“我们想知道有哪些可能性,”美国宇航局科学副署长 Thomas Zurbuchen 在简报会上说。 “我们了解到,商业伙伴关系通过提供新的想法和创新的方式来支持它们,为 NASA 的科学和技术探索打开了新的和令人兴奋的机会之门。”

基线概念将涉及与哈勃望远镜对接的载人龙飞船,可能使用安装在 2009 年最后一次航天飞机维修任务中的捕获机制,并提高其轨道。 美国宇航局戈达德太空飞行中心的哈勃太空望远镜项目经理帕特里克克劳斯说,该轨道已逐渐因大气阻力而衰减,目前约为 535 公里。 持续的衰变使哈勃到 2037 年重新进入的概率为 50%。

他说,这样一项任务的一个目标是将哈勃的轨道提高到 600 公里,这是 30 多年前从航天飞机上部署时的轨道。 “如果我们回到 600 公里,”他说,“你可以轻松地为任务增加 15 到 20 年的轨道寿命。”

哈勃望远镜仍处于良好的运行状态,美国宇航局预计该航天器将继续运行到本世纪末,甚至可能进入下个十年初。 然而,NASA 和 SpaceX 都表示,他们至少会考虑在这样的任务期间对望远镜进行某种服务的能力。

克劳斯说:“我们预计不会达到过去由航天飞机和美国宇航局宇航员完成的某些维修任务的复杂程度,但我们很高兴看到有哪些机会可用我们的商业伙伴。”

SpaceX 负责客户运营和整合的副总裁杰西卡·詹森 (Jessica Jensen) 表示,这项研究大约需要六个月的时间。 “其中一部分将是计算成本并计算一些时间表,以及实现这一目标并使其安全发生所需的时间,”她说。

她说,这项研究的主要重点将是再助推或维修任务的技术方面。 “一切都摆在桌面上,”她补充说,包括该任务是否需要宇航员。

如果 NASA 和 SpaceX 确实执行一项任务,它可能是北极星计划的一部分,这是 SpaceX 和艾萨克曼今年早些时候宣布的一项计划,用于在 Crew Dragon 和后来的 Starship 上进行一系列载人飞行,以测试载人航天能力. 一年前领导私人 Inspiration4 Crew Dragon 任务的 Isaacman 将指挥第一个 Polaris 任务 Polaris Dawn,现在定于 2023 年第一季度进行。该飞行将包括 Crew Dragon 航天器的首次太空行走。

艾萨克曼在简报会上建议,哈勃的再助推或维修任务可能是第二个北极星任务。 他说:“如果研究需要,我们将利用商业航天工业中正在开发的所有东西来执行一项任务,而政府几乎没有或没有潜在成本。”

虽然 SpaceX 在国际空间站的龙飞行任务方面拥有丰富的经验,但它尚未尝试任何类型的卫星重新启动或维修。 与此同时,几家公司正在开发或已经展示了机器人空间服务技术。 一 example 是诺斯罗普·格鲁曼公司的任务扩展飞行器,其中两个与地球静止轨道上的 Intelsat 通信卫星对接以延长它们的寿命。

“我们 NASA 将考虑符合纳税人利益的任何或所有选项,”当被问及 NASA 将怎样考虑其他卫星服务选项时,Zurbuchen 说。 美国宇航局在一份声明中表示,“其他公司可能会提出类似的研究,以不同的火箭或航天器作为模型。”

一位业内消息人士说,NASA 应该采取比目前与 SpaceX 达成的协议更正式的方法来研究任何服务选项。 这将首先要求公司提供有关怎样重新启动或服务哈勃望远镜的信息。

美国宇航局官员为目前的研究辩护。 “当人们提出对我们有帮助的想法时,”NASA 太空运营副署长凯西·卢德斯 (Kathy Lueders) 说,“去做可行性研究并不是一件不寻常的事情。”

“我们一直在研究疯狂的想法,”Zurbuchen 补充道。 “这是我们应该做的。 我希望你同意。 我们总是应该挑战极限。”